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¿Qué es una estrella binaria?

¿Sabías que algunas estrellas giran junto a otras en un mismo campo de gravitación? Se les conoce como estrella binaria, y es un fenómeno de lo más curioso que merece la pena conocer en profundidad. Así que vamos allá, con todo lo que debes saber sobre las estrellas binarias. 

Estrella binaria, ¿qué es?

Las estrellas binarias son parejas de estrellas que están unidas por su campo de gravitación y giran entorno a ellas mismas. Los periodos orbitales de una estrella binaria pueden ir de minutos a miles de años, en función de la separación que exista entre las estrellas y sus respectivas masas. 

Cuando estas estrellas están muy próximas entre sí, la propia atracción gravitatoria que comparten puede provocar que las estrellas cambien de forma, incluso que se transfiera masa de una a otra, en un proceso donde fluye gas entre ambas. 

A veces una de estas estrellas puede ocultar a su compañera, y que desde la tierra sólo se vea una. Estas se conocen como binarias eclipsantes, estrellas cuyas órbitas, respecto a nuestra vista terrestre, se encuentran orientadas de tal forma que sus componentes se eclipsan mutuamente de forma periódica. 

Se ha comprobado que la mayoría de estrellas que vemos en el cielo son dobles, incluso a veces múltiples, aunque a simple vista sea complicado de apreciar. 

Curiosidades sobre las estrellas binarias 

La astrofísica Martha Irene Saladino cuenta en un blog sobre ciencia algunas de las curiosidades de las estrellas binarias más fascinantes:

Todo tipo de tamaños

Los sistemas binarios pueden formarse por estrellas de diferentes masas y edades. Existen todo tipo de combinaciones, dos estrellas igual que el Sol, una estrella gigante con otra más pequeña, dos enanas blancas… Incluso se conocen sistemas binarios en los cuales una estrella es un agujero negro.

Relaciones a distancia 

Algunas estrellas binarias se encuentran realmente separadas entre sí. Algunas están a una distancia de 70 veces la distancia entre la Tierra y el Sol, y tardan unos 500 años en contemplar su órbita. 

En cambio, otras estrellas dobles están muy, muy cerca. Por ejemplo, el sistema HM Cancri está formado por dos binarias enanas blancas que están tan cerca que solo tardan 324 segundos en contemplar la órbita. 

Por otro lado, se conocen estrellas binarias que están tan cerca que pueden tocarse, son conocidas como ‘binarias de contacto’ y podrían dar lugar a un tipo de estrella que se ‘come’ a su compañera. 

Estrellas artistas

Si una de las estrellas que se encuentran en sistemas binarios empieza a envejecer y pierde material a través de vientos estelares, su compañera pintará bonitos espirales en el viento mientras se mueve en su órbita. 

Estas formas pueden observarse con telescopios muy potentes

Vientos estelares 

Si dos estrellas de un sistema binario envejecen a un tiempo similar y pierden material en forma de vientos estelares, estos vientos chocan y producen colisiones tremendas que calientas el gas cercano en millones de grados Celsius. 

La radiación en rayos X que produce esta colisión puede verse con telescopios. 

Conclusión 

Se estima que cerca del 75% de todas las estrellas se encuentran en sistemas Binarios, con un alrededor del 10% de estas estrellas con sistemas de más de dos estrellas.

La dificultad de encontrar estas estrellas radica en que normalmente se encuentran en órbitas muy separadas entre sí, al contrario de las espectroscópicas, que se encuentran muy cercanas. 

Si te interesa la astronomía y quieres iniciarte en astronomía, te esperamos en nuestro planetario en Granada. Nos encontramos en el entorno privilegiado de Sierra Nevada, donde te acercamos el cielo para que puedas descubrir en primera persona lo fascinante que resulta. 

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