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Quién fue Charles Messier

Charles Messier fue un astrónomo y ‘cazacometas’ francés que realizó importantes descubrimientos astronómicos a lo largo de toda su vida. El culmen de todos estos descubrimientos es el primer catálogo de objetos del espacio profundo. Este catálogo que lleva su nombre, recoge ni más ni menos que 110 objetos diferentes del espacio profundo, en el que se encuentran nebulosas, galaxias y cúmulos de estrellas. Pero esto no es todo, a Charles Messier se le asocia también el descubrimiento de 13 cometas y otras muchas cosas más.

Teniendo en cuenta la época en la que vivió este astrónomo y todos los descubrimientos que hizo sobre el universo, conocer quién fue Charles Messier es cuanto menos fascinante para todo amante de la astronomía.

Si sientes curiosidad por saber más sobre su vida, y sobre el catálogo de objetos Messier, sigue leyendo. En este artículo especial de nuestro blog te contamos los datos más interesantes sobre su vida y el valor de sus descubrimientos para la astronomía moderna.

Biografía de Charles Messier

Charles Messier nacía el 26 de junio del año 1720, en la ciudad de Badenville (Francia), y lo hacía como el décimo, de los que finalmente serían doce hijos, del matrimonio entre Nicolás Messier y Francoise B. Grandblaise.

Gracias al trabajo de su padre como oficial de policía en el principado de Salm, Charles y sus hermanos pudieron vivir cómodamente. Pero seis de sus hermanos murieron prematuramente y en 1741 también lo hacía su padre.

A partir de este momento sería su hermano mayor Jacinto de 24 años el que ejercería de padre y se encargaría personalmente de su educación. Ya que la idea de Jacinto es que su hermano terminase trabajando como él en la corte del principado. Pero la vida tenía otros planes para Charles.

Su habilidad por el dibujo y la observación del cielo nocturno hicieron que en 1751 Charles Messier consiguiera un trabajo con Joseph-Nicolás Delisle, astrónomo real de la marina en Francia. En este primer trabajo Messier se dedicaba a dibujar mapas geográficos y mapas celestes para los que era necesario tener una gran precisión.

Como el astrónomo Delisle no tenía hijos, decidió acoger a Messier en su propia casa en el Real Colegio de Francia en París. Messier se trasladó al Hotel de Cluny, en cuya torre se encontraba el Observatorio de la Marina Real, en el que Delisle tenía su despacho.

Su primer trabajo fue hacer un gran mapa de China. En 1753 Charles Messier se encargó de hacer los dibujos del tránsito de Mercurio y también bajo las órdenes de su mentor, se ocupó de medir y encontrar la posición exacta de los astros.

Los inicios de Messier en la astronomía

Un año más tarde de todo esto, Charles Messier ya trabajaba como empleado en la Marina de Francia, en el Observatorio Naval de París.

Gracias a la destreza que fue adquiriendo para manejar todo tipo de aparatos astronómicos, y a una vista excelente, Charles se convirtió en un gran observador del universo.

La llegada hipotética del cometa Halley tenía a todos los astrónomos en vilo. De hecho, Messier se dedicó por completo a la labor de buscar y conocer estos cometas. En su vida, el astrónomo francés descubrió 20 nuevos cometas, el primer descubrimiento tuvo lugar en 1758.

Después de descubrir un cometa el 14 de agosto, Messier y Delisle encontraron un objeto difuso, similar a un cometa, pero con algunas diferencias. En una segunda observación se certificó que realmente se trataba de una nebulosa. En los siguientes años, este ‘cazacometas’ encontró muchos otros cometas más, que le llevaron a otros muchos más descubrimientos inesperados.

La búsqueda del cometa Halley

Messier seguía en la búsqueda del cometa Halley bajo la dirección de Delise. Nuestro astrónomo dibujó un mapa con la supuesta trayectoria que estableció Edmund Halley en 1682 y que supuestamente había seguido este cometa.

Pero por un error que tuvo Delisle en estos cálculos, Messier tardó 18 meses en localizar el cometa Halley. Finalmente dio con él el 21 de enero de 1759, en una zona diferente a la calculada por Delisle. Aunque este no dejó que su pupilo comunicara este hallazgo.

Unos meses después llegó a ellos la noticia de que el alemán Johan Georg Palitzsch, astrónomo aficionado, había divisado el cometa el 25 de diciembre de 1758 en Sajonia (Alemania).

Catálogo de objetos Messier

Delisle se retira en 1765, pero Messier sigue observando el cielo en busca de otros astros errantes. La poca calidad de los instrumentos para observar el cielo hizo que en primera instancia muchos de estos objetos fueran confundidos por cometas.

Pero para no volver a confundirlos, Charles Messier decide clasificarlos con números, para anotar la posición exacta y una breve descripción de sus características. Así fue dando forma al catálogo de objetos Messier.

El primer objeto que descubre en la constelación de Taurus le puso por nombre M1.

Si tú también sientes debilidad por observar el universo, te esperamos en nuestro observatorio de estrellas en Granada.  

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